元宇宙与新的行业机会

元宇宙(metaverse)目前已成为信息技术领域众多讨论和文章的主题,它是指人们聚在一起进行社交、娱乐和工作的虚拟世界。虽然元宇宙现在风靡全球,但我们希望从更加现实的角度来看待这一“下一个大事件”及其对网络游戏的影响。

首先,我们认为metaverse是对下一个时代互联网的想象。这并不新鲜,在20世纪90年代末,对网游的描述是persistent world,指一个持续且稳定运转的虚拟世界,性质就与今天元宇宙的概念很接近了,只不过当时的研发技术和消费模式都还不成熟。现在,一些技术已经开始突破“前夜”,使人们得以想象未来的互联网形态,这也是metaverse兴起的原因。

在游戏世界中,我们看到玩家的行为发生了许多变化。疫情让全球用户更习惯用网络服务来解决实际生活问题,以及与现实中的朋友或家人交流。随着在线时间的延长,大家开始想象,我们的生活是否可以与互联网融合得更紧密,metaverse是否拥有更大的潜力。

如果进一步拆解metaverse最基本的元素,我们认为其中包括用户体验和内容的大幅升级。

体验升级

首先让我们来看看“次世代”的用户体验和“次世代”的输入与输出方式。对于屏幕的体验,无论是5英寸的手机屏幕还是50英寸的电视屏幕,都是诞生于几十年前的体验方式,是基于视觉感知的单向交互。在输入和输出上,我们现在用得最好的还是手柄、键盘和鼠标等工具。键盘的“带宽”很低,每分钟只有几百次按键,所以输入效率相对较低,而输出主要依靠视频和音频。

近年来,我们也看到一些新的技术应用,包括虚拟现实(VR)、增强现实(AR)和扩展现实(XR)等等。待这些应用成熟,相信可以带来更令人兴奋的未来前景。这些技术突破之后,其所形成的软硬件生态会是怎样?它将成为像安卓那样的开放生态,还是类似苹果那样的垂直封闭生态?

从我们的角度来看,答案是“皆有可能”。开放生态将促进整个行业的快速发展。回顾互联网历史,有两次非常成功的生态开放,一次是英特尔和微软的结合,从DOS升级到Windows;另一次是由谷歌、HTC和其他硬件厂商打造的安卓生态。二者都是在特殊的历史时期形成的,都有一家市场份额超过50%的硬件厂商,选择只做硬件、不做软件。

如今,大部分厂商不会选择只做硬件,甚至超过一半厂商选择了像苹果这样相对垂直封闭、软硬一体化的生态。因此,我们应该积极尝试从软件到硬件的各种东西,包括内容、系统和工具软件开发包(SDK)。

内容升级

更为拟真的游戏画面和互动,以及更让人沉浸的大规模场景是内容升级的重要方面。

采用虚幻引擎5(UE5)打造的《黑客帝国:觉醒》演示片就是一个很好的例子。《黑客帝国:觉醒》模拟了一座16平方公里、具有高度沉浸感的城市,城中有三万多名数字人,每个人的行为、面部表情和穿着都各不相同。这启发我们去想象一座更加拟真、超大规模的未来城市。

所以我们近期讨论大规模项目的标准时,一致认为,超大场景至少应该达成类似《黑客帝国:觉醒》演示片的效果,并且要通过技术手段生成,而不是简单地通过堆人、堆料去做到。

除了玩家沉浸感以外,游戏逼真度的另一个关键方面是大规模的内容。这其实是一个非常难的课题。要生成大规模内容,有几种可能的方式,其中包括大规模生产,这依赖于人工智能、机器学习、更好的生产管线以及更高效的开发工具。

二是UGC(用户生成内容)生态,这也是我们面临的挑战。微信和Roblox多年来坚持自己的独特理念,在UGC领域表现出色。这和我们做PGC(专业生产内容)是完全不一样的。通常来说,我们在游戏开发初期不会向玩家透露太多内容,这样我们就可以给他们带来惊喜,超出他们的预期。但如果我们将来要做metaverse级别的产品,就需要创造一个更好的UGC生态。

生成大量内容的另一个方法是拓宽外部连接。元宇宙的一个重要特征在于它能够超越娱乐的范畴,连接更多的外部服务和内容。

我们不想过度关注外界对元宇宙的讨论。元宇宙可能不会在短期内实现。但面对这一趋势,我们需要在技术、硬件、核心算法、游戏内容以及一些特殊功能和特性开发上做好准备。

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